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¿Cuándo se inventó el hablar? Un científico del lenguaje explica cómo pudo haber evolucionado esta característica única de los seres humanos

Los humanos son los únicos animales que expresan sus pensamientos en oraciones completas. Oliver Rossi/DigitalVision vía Getty Images

La verdad es que nadie sabe con certeza cuándo se “inventó” hablar. Es un gran misterio. Pero como científico del lenguaje durante 15 años, puedo decirle nuestra mejor suposición sobre cuándo las personas comenzaron a hablar entre sí usando el lenguaje y cómo creemos que comenzó.

El lenguaje humano y cuánto tiempo ha existido

Hablar es una actividad exclusiva del Homo sapiens , nuestra especie. En todas las culturas donde la mayoría de la gente puede oír , la gente habla con el lenguaje hablado. Y en grupos donde mucha gente es sorda, como en ciertos  pueblos donde mucha gente nace sorda por razones genéticas, o en las comunidades sordas de todo el mundo, la gente habla con las manos, usando lenguajes de señas. Hay muchos lenguajes de señas diferentes , al igual que hay muchos idiomas hablados diferentes.

Los pájaros cantan canciones. Los perros ladran y los gatos maullan. Pero estas formas de comunicación son simples comparadas con el lenguaje humano. Un animal puede hacer 10 sonidos diferentes, por ejemplo, pero un humano adulto sabe más de 20,000 palabras . Además, somos el único animal que expresa pensamientos en oraciones completas. Debido a que el lenguaje es exclusivo de los humanos y tan diferente de cualquier otra cosa en el reino animal, los investigadores realmente no creen que el lenguaje haya sido inventado; en cambio, creemos que evolucionó durante la evolución de los seres humanos a partir de otros simios.

Entonces, para saber cuándo comenzó a hablar, debe mirar hacia atrás, cuando los humanos evolucionaron por primera vez. Los científicos creen que los humanos tal como los conocemos hoy probablemente evolucionaron hace unos 300.000 años . Algunos de nuestros ancestros evolutivos como el Homo erectus y primos como los neandertales también pueden haber tenido lenguaje , pero los investigadores no lo saben con certeza.

Los científicos creen que los ancestros de los humanos modernos también pueden haber usado el habla. altmodern/E+ vía Getty Images

Lo sorprendente es que durante casi todo ese tiempo, todo lo que la gente hizo con el lenguaje fue hablar; no hubo lectura ni escritura hasta hace aproximadamente 5.000 años , lo cual es reciente en comparación con el tiempo que han existido los humanos modernos. Durante casi todo el tiempo que los humanos existieron en el planeta Tierra, nadie leyó un libro o un letrero, o escribió su nombre.

La gente empezó a escribir cosas para poder llevar un registro de las cuentas . Por ejemplo, si el granjero Joe le debía a la granjera Jill tres ovejas, entonces harían un dibujo de una oveja y escribirían tres marcos. Con el tiempo, estos pequeños dibujos se convirtieron en jeroglíficos y luego en las letras que usamos hoy para escribir todo tipo de cosas, como listas de compras, poemas e historias.

De donde viene hablar

Otra pregunta que quizás te hagas es de dónde viene hablar. Antes de que las personas usaran el lenguaje, ¿cómo se comunicaban entre sí? ¿Simplemente emitieron sonidos el uno al otro como lo hacen los animales? La verdad es que aquí tampoco sabemos la respuesta. Pero hay dos teorías principales.

La primera teoría es que el lenguaje comenzó cuando las personas emitían diferentes sonidos, en su mayoría imitando las cosas que los rodeaban, como llamadas de animales, sonidos de la naturaleza y sonidos de herramientas. Eventualmente, comenzaron a usar estos sonidos para hablar entre ellos. Pueden hacer el sonido del viento silbante para hablar sobre el clima o imitar el sonido de un pájaro para decirle a un amigo que hay un pájaro cerca. Luego, durante cientos de miles de años, esos sonidos se convirtieron en palabras que las personas comenzaron a aprender como parte de su idioma. En algún momento, la gente comenzó a unir las palabras para formar oraciones.

La otra teoría principal , que es una idea más reciente, es que las personas comenzaron gesticulando: señalar cosas con las manos, imitar acciones con el cuerpo y hacer muecas. Eventualmente, estos gestos se convirtieron en un lenguaje de señas completo. Este proceso continúa hoy en pueblos donde mucha gente es sorda. Si se unen muchas personas sordas que no conocen una lengua de signos, en pocos años inventarán una espontáneamente .

Esta teoría supone que después de desarrollar los lenguajes de señas, las personas finalmente comenzaron a emitir sonidos junto con sus gestos. En algún momento, cambiaron a hacer principalmente sonidos que se convirtieron en palabras en lugar de solo usar sus cuerpos. La razón por la que cambiaron a hacer sonidos, según la teoría, es que hablar en voz alta te permite comunicarte con alguien incluso cuando no puedes verlo.

Grandes preguntas como esta nos permiten a todos explorar lo que significa ser un ser humano. Solo los humanos tienen lenguaje, por lo que averiguar de dónde viene el lenguaje es una forma de averiguar de dónde venimos nosotros también.

The Conversation

 

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