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“Sopa de números”: ¿Podemos hacer que sea más fácil para los lectores digerir todos los números que los periodistas agregan a sus historias?

“Los números no hablan por sí solos. De todos modos, muchas personas creen que sí. Una ideología que llamamos numerismo, que otorga un estatus epistémico privilegiado a la cuantificación, está muy extendida”.

Una medida ampliamente observada de la mediana oscurecimiento de las organizaciones de noticias alcanzó un máximo anual de 11,2 en julio, según un nuevo estudio, un aumento del 42% desde la medida de 7,9 de junio y el mayor salto en un solo mes desde un porcentaje de 7,1. cambio de punto en abril de 2019, pero aún muy por debajo del rango anticipado de entre uno en seis y 32.1.

Está bien, inventé todo eso. Nadie mide la mediana (¡o el promedio!) de las organizaciones de noticias como “ oscurecimiento ” , porque eso no es un problema.

Pero, ¿te recordó ese párrafo algún ledes que hayas leído (o escrito)? ¿Una oración larga llena de cláusulas, llena de números, porcentajes y comparaciones? ¿Uno que entremezcla un “aumento porcentual” con un “ cambio de punto porcentual ”? ¿O la precisión de números duros de “32.1” con la inestable matemática mental de “uno en seis”? Incluso si de alguna manera sabe lo que es un “prejuicio oscuro”, ¿es un “máximo de 11,2” en lo que va del año… bueno, malo, catastrófico? ¿Y es 11.2 cuál es , exactamente? ¿Puntos, unidades, megatones, gigabytes?

Ese puede ser un ejemplo extremo, pero todos hemos visto oraciones como esta, donde es poco probable que incluso el lector más atento llegue a su período final mejor informado que cuando lo comenzó. Un nuevo artículo publicado en la revista Journalism Practice califica la fe primordial en los números que los periodistas a veces caen presa del “numerismo”:

Una ideología que llamamos numerismo , que otorga un estatus epistémico privilegiado a la cuantificación, está muy extendida. Dentro de esta ideología, los números se dan por sentado. Se supone que son objetivos y veraces en su esencia, y se eliden las condiciones de su producción. Como observa Porter (1995):

El atractivo de los números es especialmente convincente para los funcionarios burocráticos que carecen del mandato de una elección popular o derecho divino. La arbitrariedad y la parcialidad son los motivos más habituales por los que se critica a estos funcionarios. Una decisión tomada por números (o por reglas explícitas de algún otro tipo) tiene al menos la apariencia de ser justa e impersonal. La objetividad científica proporciona así una respuesta a una demanda moral de imparcialidad y equidad. La cuantificación es una forma de tomar decisiones sin parecer decidir. La objetividad otorga autoridad a los funcionarios que tienen muy poco de sí mismos.

“Numerismo” es un nombre bastante bueno, pero prefiero el término que los autores del artículo eligieron para su título: “ Sopa de números: estudios de casos de noticias cuantitativamente densas ”.

Esos autores, Jena Barchas-Lichtenstein, John Voiklis, Bennett Attaway, Laura Santhanam, Patti Parson, Uduak Grace Thomas, Isabella Isaacs-Thomas, Shivani Ishwar y John Fraser, son una mezcla interesante. Seis trabajan en Knology , un “colectivo de científicos, escritores y educadores dedicados a estudiar y desenredar problemas sociales complejos”, que trabaja con organizaciones de noticias para comprender mejor los efectos que el periodismo puede tener en sus audiencias. Los otros tres trabajan en PBS Newshour , una de esas organizaciones de noticias asociadas y el noticiero insignia de la televisión pública estadounidense.

Querían descubrir qué caracteriza las historias densas en números que llegan a los lectores y si hay mejores formas de presentarlas. Como lo expresaron en su resumen:

Los números no hablan por sí mismos, sin embargo, dar por sentado los números (numerismo) está muy extendido. De hecho, los periodistas a menudo confían mucho en las cifras precisamente porque se las considera objetivas. Como equipo de periodistas y científicos sociales, emprendimos una exploración cualitativa de cláusulas y reportajes completos que son particularmente densos cuantitativamente.

Las cláusulas densas eran a menudo gramaticalmente complejas y suponían familiaridad con conceptos sofisticados. Rara vez se asociaron con explicaciones de los métodos de recopilación de datos. Mientras tanto, los densos informes de noticias trataban sobre temas de economía o salud, principalmente actualizaciones breves sobre un evento en curso (por ejemplo, fluctuaciones del mercado de valores, casos de COVID-19).

Sugerimos que los periodistas pueden apoyar la comprensión del público al:

• Proporcionar más detalles sobre los métodos de investigación;

• Escribir oraciones más cortas y claras;

• Proporcionar contexto detrás de las estadísticas;

• Ser transparente sobre la incertidumbre; y

• Indicar dónde se encuentra el consenso.

También alentamos a las organizaciones de noticias a considerar cambios estructurales como repensar su relación con los cables de noticias y trabajar en estrecha colaboración con los estadísticos.

Los investigadores reunieron un corpus de 230 noticias de EE. UU. que cubrían cuatro áreas temáticas (economía, salud, ciencia y política) a fines de febrero de 2020, lo que significa que captaron los primeros días de COVID, así como las primarias presidenciales de ese año. La mayoría eran historias de texto, aunque usaron las transcripciones de algunos videos de noticias. Las historias de economía, salud y ciencia promediaron alrededor de 650 palabras y 30 cláusulas distintas; las historias de política eran un poco más largas (860 palabras, 45 cláusulas).

Luego usaron la herramienta maravillosamente nombrada Dedoose para analizar tanto cada historia como todas sus cláusulas constituyentes para determinar su densidad cuantitativa y los tipos de alfabetización que se requerirían para comprenderlas. Dedoose codificó las historias y cláusulas para estas cualidades; cuantos más códigos se asignan a una cláusula dada, más densa cuantitativamente es.

(Algunos ejemplos de los códigos utilizados: Proporción o Porcentaje; Variabilidad, Concentración y Variación; Riesgo y Probabilidad; Magnitud y Escala; y Muestreo, Representatividad y Generalizabilidad. Mucho más detalles en el documento.)

¿Entonces, qué fue lo que encontraron?

La densidad cuantitativa está distribuida de manera desigual. Las historias que no estaban repletas de números a menudo tenían cláusulas o párrafos individuales que sí lo estaban. Casi la mitad de las historias más densas se referían a la economía, seguidas de cerca por las historias de salud; las historias de política y ciencia tenían muchos menos.

Ledes puede ser el sitio de mayor densidad numérica. El ideal de la pirámide invertida llevó a algunos periodistas a sobrellenar sus ledes con datos, especialmente en noticias por cable. Aquí hay un ejemplo de AP:

SEÚL, Corea del Sur (AP) — Corea del Sur reportó el sábado que las infecciones virales se multiplicaron por ocho con más de 400 casos, en su mayoría relacionados con una iglesia y un hospital, mientras que el número de muertos en Irán subió a seis y una docena de ciudades en Italia efectivamente entró en bloqueos mientras los funcionarios de salud de todo el mundo luchan contra un nuevo virus que se ha propagado desde China.

 

Una calculadora de nivel de lectura en línea puso ese lede en el nivel de dificultad de “graduado universitario”.

Muchos números pueden correlacionarse con mucha complejidad gramatical. Cláusulas añadidas a cláusulas añadidas a cláusulas. Un ejemplo:

En Virginia, solo 16 de los 122 hospitales con licencia brindan exámenes forenses de agresión sexual, y solo alrededor de 150 de las 94,000 enfermeras registradas del estado son enfermeras forenses acreditadas, según un estudio de 2019 realizado por la Comisión Conjunta de Atención Médica de Virginia.

La cobertura económica corre un riesgo particular de demasiada densidad. Como dije anteriormente, las historias de economía eran, por cierto margen, las que tenían más probabilidades de estar sobrecargadas de una manera potencialmente confusa. Es posible que pueda entender esto en una primera lectura rápida:

Los salarios en el percentil 95 aumentaron un 4,5 % el año pasado, mientras que el aumento medio fue solo del 1 % .

Pero, ¿lo harán la mayoría de los lectores? “Esta cláusula pide a los lectores que comprendan el cambio porcentual a lo largo del tiempo (comparación) en la mediana (tendencia central) de los salarios, así como la variabilidad en el cambio a lo largo del tiempo en diferentes partes del espectro salarial”, escriben los autores. “Considere cuánto más fácil es entender la siguiente versión: los trabajadores que ganan los salarios más altos vieron un aumento del 4,5%, mientras que el trabajador típico vio un aumento de solo el 1% ”.

La cobertura de la economía es particularmente importante, dado que la percepción pública de su fortaleza o debilidad es quizás la influencia más claramente establecida en el comportamiento electoral, y esa percepción está muy influenciada tanto por la cobertura de noticias como por la ideología.

Los autores no abogan por que las historias complejas y densas en números se simplifiquen; están abogando por que se escriban de manera más clara y accesible.

Las cláusulas cualitativamente densas pueden ocurrir en cualquier lugar dentro de la estructura de la historia de la “pirámide invertida”. Cuando aparecen muy temprano, es probable que indiquen números que son de interés periodístico en sí mismos. Cuando estas oraciones aparecen más adelante en una historia, generalmente brindan detalles de apoyo para la historia más grande. 

En la ubicación de la historia, comparten varios rasgos. A menudo son gramaticalmente complejos, con múltiples cláusulas. Incluso antes de dar cuenta del contenido, esta complejidad significa que son relativamente difíciles de entender.

Muchos de ellos asumen familiaridad con medidas cuantitativas sofisticadas como indicadores económicos y conceptos epidemiológicos. Las audiencias que carecen de este conocimiento previo pueden encontrar este tipo de escritura inaccesible, particularmente porque estas oraciones y las historias que las contienen rara vez se toman el tiempo para explicar completamente los métodos de investigación. En particular, las referencias a las estadísticas oficiales normalmente no cuestionaban ni explicaban los métodos de recopilación de datos. Sin una comprensión de los métodos subyacentes (p. ej., cómo BLS calcula el desempleo), es posible que los usuarios de noticias no estén preparados para comprender los cambios y las tendencias, especialmente en momentos de perturbación social.

En combinación, todos estos rasgos parecen sugerir que estos periodistas están hablando a un público objetivo más sofisticado y pueden estar dejando atrás a los usuarios típicos de noticias.

Los autores presentan sugerencias para la mejora, como se describe en el resumen anterior. Algunos de mis favoritos:

… escribe oraciones más cortas y claras . Descomponer la información cuantitativa en oraciones es una de las formas más sencillas de desmitificarla. En lugar de esperar que las audiencias den sentido a múltiples comparaciones, apéguese a un concepto por oración. Norris y Phillips (2003) definen “leer y escribir cuando el contenido es ciencia” como “el sentido fundamental de la alfabetización científica”. Sugerimos que lo mismo es cierto para el razonamiento cuantitativo en términos más generales: la alfabetización fundamental juega un papel. Simplificar el lenguaje utilizado y las estructuras de las oraciones, entonces, debería dejar más capacidad de procesamiento disponible para el razonamiento cuantitativo.

Considere realizar cambios en la relación de la organización con el contenido de los cables de noticias. Algunas de las cláusulas e historias más densas que leímos se volvieron a publicar directamente de Associated Press y otras agencias de noticias. Instamos a las organizaciones de noticias a que agreguen explicaciones de conceptos y hallazgos estadísticos o se vinculen a ellos, en lugar de reimprimir este contenido sin cambios. También alentamos a las organizaciones de noticias a que exijan que los cables de noticias brinden contenido más accesible.

… indicar dónde se encuentra el consenso . A menudo vimos múltiples medidas o múltiples modelos informados sin una explicación clara de las diferencias entre ellos o su apoyo relativo. Las estrategias de información de “ambos lados” no son adecuadas para situaciones en las que la gran mayoría de los expertos creíbles están de acuerdo, porque estas estrategias legitiman falsamente opiniones marginales. Por el contrario, las estrategias de informes de “peso de la evidencia” asignan espacio de columna o tiempo en el aire proporcional a la cantidad de evidencia que respalda las afirmaciones contrapuestas. Tales estrategias ayudan a los periodistas a asegurarse de no socavar hallazgos sólidos al enfocarse demasiado en la controversia. Tales estrategias también ayudan a los lectores a reconocer algunos de los sitios de desacuerdo dentro de la comunidad de investigación.

Niemanlab

 

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