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Una nueva investigación preocupante muestra que las aguas cálidas se precipitan hacia la capa de hielo más grande del mundo en la Antártida

Las aguas más cálidas y el aumento del nivel del mar pueden dañar la vida marina y amenazar los asentamientos costeros humanos. Shutterstock

Laura Herráiz Borreguero
Oceanógrafo físico, CSIRO

Alberto Naveira Garabato
Profesor,Centro Nacional de Oceanografía, Universidad de Southampton

Jess melbourne-thomas
Investigador Transdisciplinario y Agente de Conocimiento, CSIRO

Las aguas más cálidas fluyen hacia la capa de hielo de la Antártida Oriental, según nuestra nueva y alarmante investigación que revela un nuevo impulsor potencial del aumento global del nivel del mar.

La investigación , publicada hoy en Nature Climate Change, muestra que la circulación cambiante del agua en el Océano Austral puede estar comprometiendo la estabilidad de la capa de hielo de la Antártida Oriental. La capa de hielo, del tamaño de los Estados Unidos, es la más grande del mundo.

Los cambios en la circulación del agua son causados ​​por cambios en los patrones del viento y están vinculados a factores que incluyen el cambio climático. Las aguas más cálidas resultantes y el aumento del nivel del mar pueden dañar la vida marina y amenazar los asentamientos costeros humanos.

Nuestros hallazgos subrayan la urgencia de limitar el calentamiento global por debajo de 1,5 ℃, para evitar los daños climáticos más catastróficos.

Capas de hielo y cambio climático

Las capas de hielo comprenden hielo glacial que se ha acumulado a partir de la precipitación sobre la tierra. Donde las capas se extienden desde la tierra y flotan en el océano, se conocen como plataformas de hielo.

Es bien sabido que la capa de hielo de la Antártida Occidental se está derritiendo y contribuyendo al aumento del nivel del mar. Pero hasta ahora, se sabía mucho menos sobre su contraparte en el este.

Nuestra investigación se centró en alta mar en una región conocida como la Cuenca Subglacial Aurora en el Océano Índico. Esta área de hielo marino congelado forma parte de la capa de hielo de la Antártida Oriental.

La forma en que esta cuenca responderá al cambio climático es una de las mayores incertidumbres en las proyecciones del aumento del nivel del mar de este siglo. Si la cuenca se derritiera por completo, el nivel global del mar aumentaría 5,1 metros .

Gran parte de la cuenca se encuentra por debajo del nivel del mar, lo que la hace especialmente sensible al derretimiento de los océanos. Esto se debe a que el agua de mar profunda requiere temperaturas más bajas para congelarse que el agua de mar menos profunda.

Un mapa de la Antártida visto desde arriba, que revela la extensión de la capa de hielo. Estudio de visualización científica del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA

lo que encontramos

Examinamos 90 años de observaciones oceanográficas en la cuenca subglacial Aurora. Encontramos un calentamiento inequívoco del océano a una tasa de hasta 2 ℃ a 3 ℃ desde la primera mitad del siglo XX. Esto equivale a 0,1 ℃ a 0,4 ℃ por década.

La tendencia al calentamiento se ha triplicado desde la década de 1990, alcanzando una tasa de 0,3 ℃ a 0,9 ℃ cada década.

Entonces, ¿cómo se relaciona este calentamiento con el cambio climático? La respuesta se relaciona con un cinturón de fuertes vientos del oeste sobre el Océano Antártico. Desde la década de 1960, estos vientos se han estado moviendo hacia el sur, hacia la Antártida durante los años en que el Modo Anular del Sur, un factor climático, se encuentra en una fase positiva.

El fenómeno se ha atribuido en parte al aumento de los gases de efecto invernadero en la atmósfera. Como resultado, los vientos del oeste se acercan a la Antártida en verano, trayendo consigo agua tibia.

Alguna vez se pensó que la capa de hielo de la Antártida Oriental era relativamente estable y estaba protegida del calentamiento de los océanos. Eso se debe en parte a que está rodeado de agua muy fría conocida como “agua de plataforma densa”.

Parte de nuestra investigación se centró en el glaciar Vanderford en la Antártida oriental. Allí, observamos que el agua tibia reemplazó al agua más fría y densa de la plataforma.

Se espera que el movimiento de aguas cálidas hacia la Antártida oriental empeore a lo largo del siglo XXI, amenazando aún más la estabilidad de la capa de hielo.

Donde las capas de hielo se extienden desde la tierra y flotan en el océano, se conocen como plataformas de hielo. En la imagen: Iceberg Alley en la Antártida Oriental. Dr. Joel B Pedro , proporcionado por el autor

Por qué esto es importante para la vida marina

Trabajos previos sobre los efectos del cambio climático en la Antártida Oriental generalmente han asumido que el calentamiento ocurre primero en las capas superficiales del océano. Nuestros hallazgos, que las aguas más profundas se están calentando primero, sugieren la necesidad de repensar los posibles impactos en la vida marina.

Se requiere un trabajo de evaluación sólido, incluida la inversión en monitoreo y modelado que pueda vincular el cambio físico con las respuestas complejas de los ecosistemas. Esto debería incluir los posibles efectos de cambios muy rápidos, conocidos como puntos de inflexión, que pueden significar que el océano cambia mucho más rápido de lo que la vida marina puede adaptarse.

Es probable que los ecosistemas marinos de la Antártida oriental sean muy vulnerables al calentamiento de las aguas. El krill antártico , por ejemplo, se reproduce hundiendo los huevos en las profundidades del océano. El calentamiento de las aguas más profundas puede afectar el desarrollo de huevos y larvas. Esto, a su vez, afectaría a las poblaciones de krill y a los depredadores dependientes, como pingüinos, focas y ballenas.

Ballena minke emerge a través del hielo en la Antártida, donde el calentamiento del agua afectará a los ecosistemas marinos. Jess Melourne-Thomas

Limitar el calentamiento global por debajo de 1,5 ℃

Esperamos que nuestros resultados inspiren los esfuerzos globales para limitar el calentamiento global por debajo de 1,5 ℃. Para lograr esto, las emisiones globales de gases de efecto invernadero deben caer alrededor de un 43 % para 2030 y casi cero para 2050.

Calentamiento por encima de 1,5 ℃. aumenta considerablemente el riesgo de desestabilizar la capa de hielo de la Antártida, lo que provocaría un aumento sustancial del nivel del mar.

Pero mantenerse por debajo de 1,5 ℃ mantendría el aumento del nivel del mar en no más de 0,5 metros adicionales para 2100 . Esto permitiría mayores oportunidades para que las personas y los ecosistemas se adapten.

The Conversation 

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